浸食が造り出した奇岩群 アーチーズ国立公園の見どころ

浸食が造り出した奇岩群 アーチーズ国立公園の見どころ

広大な国・アメリカには自然が織りなす数多くのユニークな景観がある。とりわけ不思議な自然の造形美を見ることができるのが、ユタ州の南東部に位置するArches National Park(アーチーズ国立公園)だ。

公園の広さはおよそ300平方キロ。エントランスから一番奥まで行って帰ってくるのに、車で1時間半かかるほどの規模だ。すべてのビューポイントを見て回るには半日必要となる。ハイキングも考えているのであれば、1日いても足りないくらいだ。それほどこの公園は、見どころが多数詰まっている。

ビジターセンターでは、パネルや映像で公園の成り立ちを解説

まずはビジターセンターに立ち寄ろう。館内にはスタッフが常駐しており、タイムリミットがある方には限られた時間のなかでどのようにめぐるのがいいか、アドバイスをもらえる。資料館も併設されているので、アーチーズの歴史や成り立ちを学ぶこともできる。基本情報を入手したら、さっそく公園へと繰り出そう。

広大な園内は、車で各ビュースポットをめぐる

この国立公園の1番の特徴はその名が示す通り、アーチ状の岩が多数点在していることだ。その数は2000以上といわれ、世界でもっとも数の多い地域とされている。では、なぜこのようなアーチ状に浸食されることになったのだろうか。

アーチーズにある岩は、岩塩層の上に無数の砂の粒がミネラルにより固められてできている。これらの岩が、およそ1億年かけて水や氷、風による浸食で徐々に形を変え、そのうち下部がえぐれて上部が橋のように残ったものがアーチ状の奇岩となったのである。

アーチ状のほかにも、Tower of BabelやBalanced Rockなど、さまざまな岩があちこちに点在

この光景をさらにユニークにしているのが、岩の色だ。四方に広がる赤い奇岩群は、まるで神の世界にいるような圧倒的なパワーを感じさせる。実際に、この公園内にはGarden of Eden(エデンの庭)やDevils Garden (悪魔の庭)といったビューポイントもあるので、ぜひ訪れていただきたい。巨岩の間を縫って歩いていると、自分がとても小さい存在のように思えてくる。

Garden of Edenには巨岩群がそびえ立つ

時間があるのであればすべてのビューポイントを見ていただきたいが、あまり時間がない方のために、ここは押さえてほしいというハイキングスポットを紹介する。

まずひとつ目が、Delicate Arch(デリケートアーチ)までのハイキングコース。公園のおよそ中腹に位置するデリケートアーチは、アーチーズのランドマークとなっている1番有名なアーチだ。出発地点からビューポイントまでは約1.6キロで、往復で1時間半ほどかかる。

断崖にそびえる デリケートアーチ。夕方にはさらに真っ赤に染まる

最初は整備された道を歩くが、途中からは岩場をひたすら登っていくコースとなる。道という道はないが、ところどころに案内板が立っているのでそれに沿って進むことができる。何かのおまじないなのか、道端には時折、微妙なバランスで石を30センチほど積んだものが立っている。

酷暑と乾燥のなか、ラストスパートは崖の脇を歩くコースなどなかなかの険しい道のりだが、大きな岩をぐるりと回ると一気に視界が開け、目の前にはデリケートアーチの絶景が広がる。丘の上に高さ約20メートル、幅約14メートルの巨岩が立つ光景は圧巻だ。なぜこんな場所にこのような立派なアーチが残ったのか、誰もが不思議に思うだろう。

道端には、石を積み重ねたものがあちこちに立っている

ふたつ目は、Devils Garden(デビルズ・ガーデン)と呼ばれるエリア。この一帯には有名なLandscape Arch(ランドスケープアーチ)をはじめ、Pine Tree Arch(パインツリーアーチ)、Double O Arch(ダブルオーアーチ)など複数のアーチが点在している。すべてのアーチを見ようとすると往復約11キロのコースとなるが、ランドスケープアーチだけであれば往復3キロほどで見て来られる。

今にも崩れそうなほど薄いランドスケープアーチ

こちらも、最初のうちはそれらしい道を歩いてビューポイントを見て回れるが、奥のダブルオーアーチの方まで行くとなると崖を登る行程などがある。出発地点から20〜30分ほど歩くと、左側にランドスケープアーチが見えてくる。長さ約90メートルのアーチは幅がわずか2メートル。ここ25年ほどの間にも少しずつ岩の塊が落下しており、徐々に厚さが薄くなっているのが気がかりだ。

アーチーズは24時間空いており、キャンプ場も備わっている。園内にはシカやキツネ、ウサギやカンガルーネズミなどが生息しており、夜間には活動的になるため、一晩過ごしてみるのもおすすめだ。

写真はAncient Sand Dunes
Arches National Park
I-70 (Crescent Junction)からUS191を南へ車で約22マイル。