360度に広がる真っ白な世界
ホワイトサンズ国立モニュメント

360度に広がる真っ白な世界<br/>ホワイトサンズ国立モニュメント

ニューメキシコ州に一面に広がる銀世界があるのをご存知だろうか。ホワイトサンズ国立モニュメント(White Sands National Monument) は、世界一の広さを誇る石膏の砂丘だ。日本人にはあまり知られていないが、その広大さと日光に反射してキラキラ光る美しい景色を見るために、多くの観光客が訪れる。

ホワイトサンズはニューメキシコ州の南部、トゥラロサ盆地に位置する。名称からも分かる通り、ここは世界的にも珍しい真っ白な砂丘地帯となっている。その理由は先ほども述べたように、石膏によってでき上がった砂漠だからだ。

今から3億〜2億5000年前、ここ一帯はペルム海と呼ばれる海に覆われていた。それが地殻変動により海が後退し、後に残った地中深くにまで広がる石膏の層はのちに高く押し上げられる。氷河期の終わり頃には溶けた水分がミネラルを分解し、溶解成分は盆地へと流れていき、湖を形成する。

その後、何千年もかけて、風や太陽光が湖に溶けた石膏をセレナイトという透明な結晶へと変えていった。そしてさらに年月をかけ、無数の小さな砂粒になるまで風や水が結晶を削っていき、現在の砂丘が形作られたのである。

南西から吹く強い風によって、石膏の砂丘は日々その形を変え続ける。けれど、この強風にも関わらず砂丘がなくならないのは、この白い砂の丘の地中にはまだ水分が残っているからだ。水分を含んだ砂は互いをがっちりと固め合い、吹き飛ばされるのを防いでいる。

 

パネルや映像で学べるビジターセンター

ビジターセンターでホワイトサンズの成り立ちを学んだら、さっそくエントランスの中へ。周囲には植物の間から白い砂丘が見えてくる。敷地内にはトレイルコースがいくつかあり、見どころが多数ある。

 

Dune Life Nature Trail

1番手前にあるDune Life Nature Trailには植物が多く自生し、動物も多数生存している。昼間に彼らと出くわすことはあまりないが、ここではコヨーテやキツネ、ボブキャット、タカ、アナグマなどさまざまな動物が暮らしている。目を凝らして見ると、彼らが残した痕跡を見つけられるだろう。

 

Interdune Boardwalk

中ほどに位置するInterdune Boardwalkは、砂丘の上に舗装道路が施されたトレイル。このエリアに住む生物の説明などが書かれたボードがところどころに設置されており、舗装道路の奥まで往復20分ほどで歩ける。

砂丘には小さな花も咲いている

 

さらに奥へと進んでいくと車道も白い砂に覆われ、周囲は植物もなくなり白一色へと変わっていく。一般の人たちが入れる1番奥のエリアはHeart of Sandsと呼ばれ、右も左も砂の丘がそびえ立つ。この一帯にはここと決まったトレイルやエントランスはいっさい敷かれておらず、訪れた人は自由に砂丘へと入り、歩き回れる所だ。

せっかくだから、裸足になって砂丘へと足を運んでみた。サラサラに見える白い砂は意外に固く、足の指でしっかりと踏みしめて丘の上へと登っていく。登りきると、目の前に広がるのは一面真っ白な砂漠だ。

砂丘の表面は波のようにきれいな模様

 

風によって作られた砂の表面は幾何学模様のようなきれいな波紋を描き、ずっと向こうまで続く。天気のいい日には砂粒が陽光に反射し、足元が眩しいくらいキラキラと輝く景色はほかでは見られない、ホワイトサンズならではの絶景。

陽光が厳しくても、砂の上はどこまでもひんやりとしていた。砂丘の奥に向かってさらに歩いていくと音のない世界へと突入し、方角も分からなくなってくる。少し不安になりながらも、もっと奥へ奥へと進みたくなる誘惑に駆られるから不思議だ。

自分以外に誰もいない砂丘の中心で、しばらく腰を下ろして休憩してみる。静かだが、無音かと思いきやそうでもない。耳をすましてみると、生き物のようにスルスルと動く砂の音や遠くで木が擦れる音、ヒューヒューと鳴る風の声が聞こえてくる。

しばらくのんびりと過ごした後、もとの道を戻った。目印になるものが何もない砂丘の上では方向感覚が一切なくなり、自分がどこから来たのか分からなくなってしまう。途方に暮れながらもしばらく歩き回ると、なんとかもとの場所まで戻ることができた。

帰り道に何かが動く影が見え、目をやるとウサギが

 

ほかでは味わえない不思議な魅力を持つ、ホワイトサンズ国立モニュメント。日の出や日の入りの時間にはピンクに染まった砂丘へと変貌し、昼間とは違った絶景を堪能できる。なお、砂丘では道に迷う可能性があるので、できれば方位磁針を持参しよう。もし持っていない場合は、散策するときに何か目印を見つけながら歩くといい。

また、ホワイトサンズのエリア内にはアメリカ陸軍が管理するミサイル実験場がある。実験が行なわれる日は国立モニュメントに入ることができないため、行く前には必ずスケジュールを確認しよう。また、このエリアに入るには検問を通る必要がある。IDの提示を求められるので、アメリカ市民権を持っていない場合は必ずパスポートを持っていこう。

White Sands National Monument
US-70 EからDunes Driveへ入った所に位置。